Bajo el microscopio: los verdaderos costos de la producción de oro

Hass McCook es ingeniero especializado y recién acuñado en Oxford MBA. Ha estado investigando bitcoin en los últimos meses y recientemente se unió a la Fundación de salvavidas New Money Systems consejo asesor.

Este artículo es el segundo de una serie sobre sostenibilidad de bitcoin. Habiendo examinado previamente el costo de la minería bitcoin, aquí McCook busca cuantificar los factores económicos y ambientales involucrados en la minería de oro.

El oro se ha utilizado durante milenios como un medio para proyectar y proteger la riqueza.

Como se indica a continuación, el 52% de todo el oro extraído se utiliza para joyería y adornos palaciegos. En términos de protección, los bancos centrales poseen el 18% de la oferta mundial de oro y otros 16% (Hewitt, 2008).

Sin embargo, el metal también tiene aplicaciones prácticas, con un 10% de la demanda anual proveniente de la industria (World Gold Council, 2012). Casi el 12% de la oferta mundial de oro se encuentra dentro de los productos tecnológicos, y se pierde para siempre a menos que se recicla - que tiene sus propios costos asociados a ella.

Según el Consejo Mundial del Oro (2012), se produjeron 2700 toneladas de oro y más de 1600 toneladas de oro fueron reciclado en 2011 <999 >. El oro es valioso por sus propiedades intrínsecas: es altamente duradero, maleable y nunca pierde su brillo. Lo más importante, es escaso, y cada vez es más difícil y costoso de minar - por lo que está a salvo de la inflación.

Es por estas razones, así como sus aplicaciones para la industria, que el metal tiene demanda, y por extensión, valor. Los párrafos siguientes tratan de cuantificar el ciclo de vida del oro, así como sus costos económicos, ambientales y sociales.

Future Trends

El oro se está volviendo más difícil de extraer y más escaso, lo que significa que sus costos asociados seguirán aumentando.

Los costos relativos de mano de obra también están aumentando dramáticamente, lo que podría ser un gran factor en el futuro costo de la minería del metal. Como la mayor parte de la energía utilizada en la minería proviene de combustibles fósiles no renovables como el diesel, no hay mucha esperanza de reducir su huella de carbono en un futuro próximo.

Dicho esto, hay esperanza de mejora en el reciclaje de oro como las rejillas nacionales de transición a la energía verde. Además, las estadísticas anuales sobre muertes en la minería están mejorando.

Como puede verse en la siguiente figura, a las actuales tasas de producción, las reservas globales de oro conocidas se agotarán en 20 años. La nueva producción dependerá del reciclaje.

Ciclo de vida de la minería

Como se puede ver en el gráfico a continuación (Minerals Council of Australia, 2014), la minería de oro es un proceso intensivo y el ciclo de vida de una mina suele ser bastante largo y variado (más de 20 años ).

A pesar de que hay tres costos de línea de fondo asociados a cada una de estas etapas, las etapas más costosas son la cuarta, quinta y sexta: construcción, producción y rehabilitación.

La construcción de minas proporciona la infraestructura necesaria para permitir una mina productiva; esto incluye el movimiento de tierras a granel y la construcción de caminos e instalaciones. Generalmente puede llevar varios años completar.

La rehabilitación consiste en devolver la tierra lo más cerca posible de su condición de pre-explotación para permitir que la vida vegetal y animal florezca, o el propietario original para usarla como les plazca. Aunque estas actividades tienen tanto impactos como costos asociados con ellas, éstas son pálidas en comparación con la producción misma.

Figura 4

muestra el proceso de extracción de oro del suelo. Aunque no discutiremos las actividades involucradas en la cadena de proceso, notará que se usan grandes volúmenes de roca, agua y cianuro para producir oro. Hay una gran cantidad de publicaciones científicas revisadas por pares y datos sectoriales sobre los impactos económicos, ambientales y sociales de estos procesos, y serán discutidos en las siguientes secciones de este informe.

Costos económicos de la minería

En el momento de escribir esto, el precio del oro era aproximadamente

$ 1, 250 / onza . Aquí, voy a proporcionar datos de la industria sobre el costo económico para los mineros para producir esta onza. A principios de febrero de 2014, el Consejo Mundial del Oro señaló que el costo medio de producción de la industria es

$ 1, 200 / onza , y el 30% de la industria no será rentable si el precio del oro cae por debajo de ese nivel Rudarakanchana, 2014). La investigación sobre materias primas de Barclay proporciona cifras similares. Su informe de abril de 2013 muestra que el costo marginal de producción fue

$ 1, 104 / onza (Barclays Commodities Research, 2013). Andrew Su, CEO de la firma de corretaje Compass Global Markets, dijo que el costo de producción de oro en Australia había aumentado

$ 1,000 / onza en 2013 (Naidu-Ghelani, 2013). 2, 700 toneladas, o un poco más de 96 millones de onzas, de oro fueron extraídas en 2012. Con un promedio

$ 1, 100 / onza , esto pone el costo económico de la minería de oro en $ 105. 6bn . Los costos ambientales de la minería

Mientras que el costo de la minería es fácil y convenientemente empaquetado en una cifra total de $ 1, 100 / onza, el peaje devastador que tiene sobre el medio ambiente a menudo puede pasarse por alto.

En la siguiente tabla se comparan y contrastan diversos análisis del ciclo de vida de la extracción de oro, presentados en diferentes revistas y fuentes científicas:

Con 2, 700 toneladas o 2,7 millones de kilogramos de oro extraídos cada año, usando el promedio bajo de la revisión de la literatura anterior, los impactos anuales totales pueden resumirse como sigue:

Reciclaje

El oro puede ser reciclado y frecuentemente es -

La Figura 1 muestra que poco más de un tercio de todo el oro producido cada año se recicla. El reciclaje es mucho menos intensivo en energía que el oro minero, sin embargo, no existen datos definitivos sobre el ahorro exacto de energía (US EPA, 2012).Como una indicación de cuánta energía se ahorra el reciclaje, aquí están las estadísticas de otros metales y productos (The Economist, 2007):

Aluminio

  • : 95% Acero
  • : 60% Plásticos
  • : 70% Papel
  • : 40% Vidrio
  • : 5-30% Suponiendo un ahorro de energía optimista del 90%, la energía utilizada para reciclar oro sería

475 {2} GJ x 0. (proporción de oro reciclado a extraído) x (1 - 90%) (ahorro de energía) = aprox. 25 millones de GJ. Conversión de GJ de energía a toneladas de CO

2 y coste del dólar El enfoque más consistente para convertir GJ de energía a tCO

2 sería utilizar un promedio ponderado de tCO 2 producido por la fuente de suministro de energía primaria. Esto es calculado en la tabla de abajo (Moomaw, et al., 2011), (Sovacool, 2008), (US Department of Energy, 2013): 1GJ es equivalente a 277. 77 kWh o 0. 2777 MWh, por lo tanto , 25 millones de GJ resultan en

4 millones de toneladas de CO 2 producidos a 600g / kWh. Para detectar estos resultados, el oro extraído arroja 54 millones de toneladas de CO 2 . Por lo tanto, puede concluirse que las emisiones de carbono se reducen en un 90% si se recicla el oro, siempre y cuando se cumplan las hipótesis anteriores. Esta conclusión parece lógica, debido a no tener que lidiar con enormes cantidades de residuos de roca, agua, cianuro y otros subproductos químicos durante el reciclaje.

A un costo promedio de $ 100 / MWh de electricidad generada, el costo económico de la energía utilizada para el reciclaje sería

$ 694. 25m . Suponiendo que todo el oro reciclado es de 14 quilates de bajo grado, esto significa que el costo para adquirir 1600 toneladas de chatarra de oro es el siguiente:

No se ha considerado el costo de adquirir instalaciones de reciclaje, ya que se espera que sea marginal.

Después de redondear, podemos concluir que el reciclado del oro cuesta alrededor de

$ 40 mil millones al año (o en aumento), o alrededor de $ 780 / onza . Los principales costos sociales de la extracción de oro son los derechos de los propietarios de tierras nativos, los abusos de los derechos humanos relacionados con la obtención de "oro de conflicto" y las inaceptablemente altas tasas de mortalidad de los trabajadores. Según una investigación de Oxfam (2004), el 50% de todo el oro recién extraído se toma de tierras nativas.

El oro es un renombrado mineral de conflicto, con más de

$ 600m

de oro estimado para salir de Congo cada año solo - este metal está manchado con la violencia física y sexual, y la esclavitud humana. La minería de oro permite a los señores de la guerra local continuar financiando sus ejércitos, causando sufrimiento a millones de africanos (Raise Hope for Congo, 2014). Las estadísticas más sorprendentes sobre las muertes de trabajadores, que, aunque incompletas e incomprensibles debido a la dificultad de obtener datos internacionales fiables, siguen sirviendo para pintar un cuadro siniestro.

Como se puede ver, las estadísticas de una pequeña muestra de países productores de oro muestran casi 50.000 muertes en el siglo pasado.

Además de esto, el oro ha sido extraído durante siglos, causando seguramente decenas de miles de muertes antes de que se registren las estadísticas.

Además, los datos anteriores sólo cubren las estadísticas de mortalidad y no tienen en cuenta las lesiones y los efectos a largo plazo sobre la salud, como la tuberculosis, la silicosis y otras enfermedades profesionales.

El fraude de la inversión del oro

El fraude del metal precioso ha costado a los americanos $ 300m desde 2001 solamente (Miedema y Bartz, 2014), pero en una escala global e histórica, el daño ha sido perceptiblemente peor.

En un evento único, BRE-X, una estafa de minería de oro canadiense, costó a los inversionistas $ 6. 5bn en el mayor escándalo minero de todos los tiempos (Ro, 2012). Hay varios otros fraudes documentados e indocumentados a gran escala de metales preciosos que han ocurrido a lo largo de la historia, lo cual sería imposible cuantificar completamente.

Ahora hemos analizado los costos de la producción de oro, es hora de compararlo con el costo de generar otras tiendas de valor. Compruebe la próxima semana para el tercer artículo de la serie, en la que Hass McCook examina la sostenibilidad de la impresión y acuñación de divisas. Si te perdiste la primera parte de la serie sobre los verdaderos costos de la minería bitcoin, asegúrate de comprobarlo.

Imagen de Oro a través de Shutterstock

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